המרכז המסחרי הותיק של בית שמש ידע ימים של עדנה. בעבר שימש המרכז כשמו כן הוא לפעילות מרכזית ומקום מפגש של תושבי העיר, המבוגרים, בני הנוער ומה שביניהם. בשנות ה- 70' -80' המועצה הייתה עורכת את אירועי ובימת יום העצמאות במתחם המרכז (!) מ'ממתקי קובי' עד לתחנת אגד, עובר דרך בנק הפועלים. באותם ימים יפים, סוחרי המרכז לא נחו לרגע, עומס העבודה והפעילות השוקקת חיים הייתה מנת חלקם. בערב יום הכיפורים המרכז המה אדם, חבורות חבורות של צעירים ומבוגרים כאחד היו נפגשים שם עד השעות הקטנות של הבוקר, ישובים על המדרכות, הברזלים והכבישים.

ימי הזוהר של המרכז המסחרי התאדו כלא היו. בשנים האחרונות ולאחר ניסיונות של העירייה להחיות את מראהו בשנים עברו, המרכז המסחרי נותר מיותם.

מראה העזובה, ההזנחה, הסביבה הכל כך לא מזמינה של מרכז קניות, ניכרת בכמות התושבים המגיעים לערוך את קניותיהם. מלבד תושבים ותיקים שקניותיהם בחנויות ספיצפיות התקבעו עם השנים כדרך מסורת, תושבים חדשים אינם מכירים את המרכז בהווה ובוודאי לא את עברו המפואר.




סדקים בדרכים

 
לא מעט דובר, סוקר ונכתב על המרכז המסחרי הוותיק של בית שמש, אולם ולמרות הכל טרם נעשה שינוי משמעותי. ניתנו הבטחות של ראשי הערים דני וקנין ומשה אבוטובול מבחירות לבחירות. בפועל כלום לא נעשה. ברור הוא כי לסוחרים פשוט נמאס, ואם לצטט אחד מהם: "הכל עניין של זמן, הסוחר הראשון שיסגור כאן יגרור תגובת שרשרת שתניס 70-80% מהסוחרים".
בימים אלו של חשבון נפש, ראוי למקבלי ההחלטות בעיר לתת מחשבה ופתרונות לסוחרים ולציבור התושבים מאחר ומגיע להם יותר.

מעט נתונים: תשלומי הארנונה שמשלמים הסוחרים היא גבוהה מאוד ובדרגה א' למרות העזובה וההזנחה, סוחרי המרכז משלמים ארנונה גבוהה בדיוק כמו במרכזים החדשים בעיר בקניון ביג ונעימי. אחד הסוחרים אמר אם סוחר משכיר חנות בעלות של 2000 ₪ לחודש ומתקשה לעמוד בתשלומי השכירות, זה אומר דרשני. רק לסבר את האוזן, אותה חנות בשנים עברו הושכרה ב- 6000 ₪. המסחר נפל ב- 80% מבעבר, מגמה שהולכת ומתגברת משנה לשנה.

לפני שנה, החברה הכלכלית בראשות ראש העיר ואדריכלים מביה"ס שנקר הכינו תכנית הדמיה מרהיבה ביופייה לשיפוץ ושימור המרכז המסחרי. במסגרת זו התקיימו כמה פגישות עם סוחרי המרכז והתלבטו יחד איתם כיצד יוכלו הצדדים להגיע לתכנית משותפת והולמת. באחת הפגישות האחרונות בלשכת רה"ע נאמר על ידו כי פרוייקט שיפוץ המרכז יתקיים בתקציב של 'ישן מול חדש'. בינתיים, עולם כמנהגו נוהג, חלפו הבחירות וההזנחה בעינה עומדת. שום התקדמות או ניסיון לשפר.


 
השירותים לא משרתים כראוי את הציבור

נציין כעובדה כי מתחם המרכז המסחרי הוא בבבעלות פרטית של סוחרי המרכז. מראה החנויות פנים וחוץ הוא באחריותם. על העירייה לספק בגין תשלום ארנונה את השירותים כמו ניקיון, פחי אשפה, תאורה ומרצפות תקינים. כל השרותים הנ"ל לוקים בחסר רב.

הסוחרים ביקשו שניגש לראות גם את השירותים הציבוריים, צחנה איומה ומעליבה כל בן אנוש.המצב התחזוקתי של המרכז המסחרי הוותיק הוא לא פחות מאשר 'קטסטרופה תברואתית וסביבתית'.

המדרכות שבורות ומטונפות, עמודי תאורה שבורים, ללא תאורה ומשמשים  במקרה הטוב לעמודים להדבקת מודעות, הלכלוך המצטבר והשוטף זועק מכל פינה, כתובות גרפיטי על קירות רבים, פחי אשפה רבים חסרים ומצוקת חנייה שעדיין קיימת למרות הרחבת החנייה מאחורי המרכז.


 
הזנחה בכל פינה

חשוב לציין, שסוחרים רבים שיתפו פעולה והגיבו לכתבה אך ביקשו להשאר אנונימיים איש איש וסיבותיו.

להלן חלק מתגובות הסוחרים:
נעלי גזית: החנות הוותיקה קיימת מעל עשרים שנה, סיפרה ג' מנהלת החנות, "פעם המרכז היה מקור פרנסה מכובד, עבורי ועבורי משפחתי, והיום העבודה לא מספקת את הסחורה, העירייה על אף הבטחותיה לשינוי, שיפור וטיפוח, לא ביצעה ולו דבר קטן. בשנים האחרונות הולך ודועך מחזור המכירות, אנשים פשוט כבר לא רוצים לבוא לכאן".
אבי בובות: "אני מתוסכל מאוד, התחושה הכללית היא של עיזבון ונטישה אמתית. רק לפני כחצי שנה הבטיח לנו ראש העיר שינוי, ניקיון ושיפוץ קטן שייתן ריענון למרכז. הבטיח אז הבטיח, בפועל כלום לא קורה, האנשים פה פשוט מתוסכלים. לא נעים לנו ולציבור הלקוחות ממש עצוב מה שקורה כאן." כאשר נשאל מה לדעתו הכי דחוף, חייך בעצב... ואמר: "מה דחוף? אין דרך להסביר כשכל כך הרבה דברים דחופים ובוערים, הכל כאן פשוט מוזנח ועצוב שאין מילים."
ס:"בושה וחרפה לקברניטי העיר. לו היה המרכז הזה בכל מקום אחר בארץ מזמן לא היו משלמים ארנונה, רק כאן משלמים תבין וטקילין ומקבלים כלום! אנחנו מדברים על ירידה של כ-70% במחזורי העסקים שלנו אנחנו הנפגעים האמתיים."
אחת הסוחרות הוותיקות ביותר במרכז המסחרי היא ציפי גולד-לוי עמה המפגש היה  מעט ארוך יותר, ואלו הם עיקרי דבריה:
"המרכז המסחרי שהוקם בשנות ה-50 ושימש בתחילה כ'מיני מרכזון' עבר שיפוץ אחד בלבד בימיו של ראש העיר דאז שלום פדידה. גם אותו שיפוץ היה ללא התייעצות עם הסוחרים והוא בוצע בימות החורף הקשים, הכלונסאות הענקיות שנחפרו כדי לקבע בהם את עמודי 'הפרגולה' הנמצאים עד היום במרכז, פשוט גרמו להרס רב ועשו לסוחרים חורף בל יתואר. זה קרה כאמור בעבר, אנחנו מדברים על ההווה, ובכל זאת קשה להתעלם מכמות הפעמים בהם נפגשנו בעבר הרחוק ובהווה וועד הסוחרים, עם משה אבוטבול ראש העיר, מתי חותה מנכ"ל העירייה, משה מונטג ממונה אגף הנדסה, מאיר בלעיש, סגן ומ"מ ראש העיר ועם מי לא? בזעקה אנושה לתת לנו מענה הולם, עד היום פרט להבטחות ריקות מתוכן לא נעשה דבר.
 כיום, ציפי מנהלת מאבק עיקש מול מבקר המדינה ובדרכים משפטיות באופן אישי.
אחד הסוחרים הגדיל לומר: "אני מקווה שיפול מטוס על המרכז המסחרי ויחריב אותו כי היאוש היכה בכל חלקה, ואני לא רואה כיצד או מהיכן תבוא הישועה..".
תושבים רבים במהלך השנים נפלו במרכז המסחרי בעקבות מרצפות שבורות ותבעו את העירייה על כך.
למרות כל זאת העירייה לא טורחת לכל הפחות לתקן את הזקוק לתיקון ולהיות בבחינת "בפני עיוור לא תיתן מכשול".
ביקשנו את תגובת העירייה בעניין, מדוע העירייה אינה מטפלת בהזנחה הקיימת וכיצד היא מתכוונת לשנות את הדרוש שינוי?


 
גרפיטי ברחבי המרכז

להלן תגובת העירייה:
העירייה באמצעות החברה הכלכלית ובתיאום עם נציגי הסוחרים, מקדמת תכנית לחידוש המרכז המסחרי הישן בהשקעה של מעל מיליון ₪.
התכנית הוגשה ע"י האדריכלים של "שנקר" מבחינת העירייה ניתן להתחיל בעבודות באופן מיידי, אך בעקבות החשש מהפרעה למרכז עקב ביצוע עבודות בחורף, תתקיים ישיבה של העירייה עם נציגי הסוחרים מיד לאחר חג הסוכות ובה תתקבל החלטה משותפת לגבי מועד תחילת העבודות.
 
ניסינו לכסות את הבעייתיות המרובה במתחם המרכז המסחרי ביחסי הגומלין בין הסוחרים והעירייה. דעת הסוחרים והתמונות משקפים את המצב העגום של המרכז המסחרי. כולנו תקווה כי מי שאחראי ונדרש לעשות חשבון נפש אכן יעשה ויטפל במראה החיצוני המזעזע בהקדם האפשרי ובא לציון גואל ולתושבי העיר - ישועה.


 
מראה של 40 שנה אחורה